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¿Qué es un microscopio de contraste de fase?

Existen células que al observarse al microscopio se ven transparentes, en muchos casos, se recurre al uso de técnicas de tinción para aumentar el contraste de los detalles que se quieren visualizar, sin embargo, los tintes, por lo general, matan a la célula, por lo que son útiles más que todo con células muertas. Cuando se desea visualizar las estructuras de células vivas, lo mejor es utilizar un microscopio de contraste de fase. 

Los microscopios de contraste de fase, son equipos utilizados para la observación de células vivas. En estos equipos se manipula la luz, de manera que existe una diferencia de fases entre las ondas de luz que atraviesan la muestra, de esta forma se genera un contraste en la célula que permite observar de mejor manera las estructuras que son transparentes e imposibles de ver en un microscopio convencional. 

Historia del microscopio de contraste de fases

El microscopio de contraste de fase fue creado por el físico Frits Zernike en 1932, su invención vino como consecuencia de la imposibilidad de poder observar ciertas estructuras en las células, ya que para hacerlo necesitaban recurrir al uso de tinciones, sin embargo, el uso de las mismas conducía a la muerte de la célula y lo que se deseaba era visualizarlas vivas.

Este equipo, que le concedió al inventor el premio Nobel de la Física en 1953, se basa en la manipulación de la luz que llega a la muestras y en los diferentes índices de refracción de las estructuras que conforman las células en la muestra de estudio, con el fin de aumentar el contraste de las mismas, esto permite que sean visibles y puedan estudiarse. Por esto son la mejor opción cuando se quieren ver células vivas para detallar algún proceso celular. 

¿Cuál es el fundamento de los microscopios de contraste de fase?

El microscopio de contraste de fase, en estructura, es muy similar a un microscopio convencional de campo claro, sin embargo, posee ciertas modificaciones en los objetivos y el condensador. Comenzando por el condensador, este posee un disco que proyecta la luz de forma anular. Por otro lado, en los objetivo se colocan unos anillos de fase, que no son más que discos con relieve, pueden ser positivos o negativos, dependiendo de la elección, las imágenes que se observen a través de los oculares serán diferentes. 

Su fundamento se basa en los índices de refracción de las estructuras de las células, cuando la luz atraviesa dichas estructuras, experimenta desfases o retrasos, los cuales, gracias a la ayuda de las adaptaciones del condensador y los objetivos, se traducen en un aumento de contraste de dichas zonas, de esta forma se pueden observar fácilmente. 

Aplicaciones de los microscopios de contraste de fase

El microscopio de contraste de fase, debido a sus características de aumentar el contraste de las estructuras, que para un microscopio convencional de campo claro serías imposible de ver sin el uso de tinciones, permite que sea una herramienta muy útil cuando se quieren hacer exámenes in vivo en los que no se debe matar a la célula. 

De manera que, el microscopio de contraste de fases se puede utilizar para observar gran cantidad de microorganismos vivos, células vivas y tejidos. La invención de este equipo permitió un gran avance en la biología, ya que fue posible observar una gran variedad de procesos, los cuales hasta la fecha, había sido imposible, porque en el microscopio de campo claro solo se pueden observar muestras que ya estén muertas. 

Ventajas y desventajas de los microscopios de contraste de fase

Con respecto a los microscopios de campo claro, con estos no se necesita colorear los tejidos o células a observar para aumentar el contraste de las estructuras, de manera que no se requiere que las células estén muertas y además, las mismas no se dañan, producto de la tinción. Cada vez que se requiera visualizar una muestra sin dañarla, la tecnología de estos microscopios es la más útil. 

Sin embargo, tiene ciertas desventajas, por ejemplo, las células se ven rodeadas por un aura, en el caso de los microscopios de contraste de fase negativos, esta aura es más como una sombra, por otro lado, en el caso de los de contraste positivo, es un haz de luz brillante. Sin embargo, aunque puede llegar a ser molesto, la ventaja de su uso es mucho mayor. 

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